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El nuevo laboratorio de Salud Global

El Centro de Rehabilitación de Primates de Lwiro (CRPL) al este de la República Democrática del Congo y el nuevo laboratorio de Salud Global (One Health) del Centre de Recherche en Sciences Naturelles de Lwiro (CRSN LWIRO) 

Autor:
Luis Flores Girón

EL CRPL EN LA REGION

En octubre de 2016 decidí dejar mi vida en Europa como veterinario de fauna salvaje ligada al Zoobotánico de Jerez y algunas otras instituciones y proyectos in situ y ex situ para irme definitivamente a África, concretamente al este de la República Democrática del Congo (RDC), para trabajar como veterinario de primates, sobre todo de grandes simios, en el Centro de Rehabilitación de Primates de Lwiro (CRPL) con la organización Gorilla Doctors. Cambiar la vida de golpe para irme a un sitio donde no me conocían personal y profesionalmente no fue algo fácil, pero si tenía claro que quería dedicarme a la conservación de grandes simios el resto de mi vida profesional después que por primera vez visité en 2011 un grupo habituado de Gorilas de Grauers (Gorilla beringei graueri) en el Parque Nacional de Kahuzi Biega (PNKB) en esta misma zona.

El CRPL es un centro de rehabilitación de primates donde más del 50 % de los primates del centro, 129 especímenes, son chimpancés del este (Pan troglodytes schweinfurthii) y el resto, unos 115 especímenes, primates de pequeño a mediano tamaño pertenecientes a 14 especies diferentes de primates de la cuenca del río Congo. Su principal función es la de recuperar física y psicológicamente primates provenientes del tráfico de animales. En RDC el tráfico de primates en general, y más específicamente el de chimpancés, está ligado sobre todo a la caza furtiva para el consumo de su carne (bushmeat). Normalmente cuando individuos adultos son cazados, las crías que las hembras portan las conservan vivas y pasan a una red de tráfico local, regional, nacional y algunas veces internacional.

El centro se encuentra situado en los terrenos del Centre de Recherche en Sciences Naturelles de Lwiro (CRSN Lwiro) un antiguo centro de investigación congolés creado en 1947, cuando aún RDC era una colonia belga, dedicado a la investigación fundamental en biología, vulcanología, medicina, nutrición humana y medio ambiente,  anclado en el Valle del Rift y sus selvas aledañas, que actualmente intenta llevar a cabo una transformación que lo modernice y que le ayude a integrarse en ese concepto de la salud global (One Health) a  nivel regional, y que lo haga resurgir como centro de investigación en África y en el mundo.

Otra referencia para el CRPL es el parque Nacional Kahuzi Biega (PNKB) cuyo límite noreste se encuentra a tan solo 4 kilómetros de las instalaciones del santuario. El PNKB se encuentra en lo que sería la periferia de la densa selva ecuatorial africana, cuya base es la gran cuenca del río Congo (3 700 000 km2), y el valle del Rift a nivel del lago Kivu, situado a poco más de 30 kilómetros de la ciudad de Bukavu (1 190 000 habitantes) en RDC fronteriza con la ciudad de Kamembe (64 000 habitantes) en Ruanda. Esta zona es una zona caliente en referencia a enfermedades emergentes, donde la interfase humana – animal (sobre todo salvaje) es muy intensa. En el PNKB habitan una de las últimas poblaciones de Gorila de Grauer (Gorilla beringei graueri) y una importantísima población de chimpancés del este (Pan troglodytes schweinfurthii). La importancia del parque es tanto desde el punto de vista de la biodiversidad, por las especies de animales y plantas que alberga, así como desde el punto de vista de la conservación, dado el rol que juega dentro del equilibrio climático regional y a la vez global.

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El este de la RDC es conocido por su continuo conflicto armado liderado por cientos de grupos rebeldes de diferentes orígenes (ruandés, congolés o ugandés) que tienen su punto de partida en el genocidio entre hutus y tutsis en Ruanda en el año 1994. Ese mismo año los hutus responsables del genocidio se instalaron en el PNKB así como en el Parque de los Virungas (PNVi), en la provincia vecina de Nord Kivu, y crearon grupos de resistencia armada contra el gobierno ruandés hasta nuestros días. Desde entonces la inestabilidad político – social se ha instaurado en la región unido a la explotación de los minerales abundantes en la zona (coltán, casiterita y oro), sobre todo en el PNKB y el PNVi. Millones de refugiados han deambulado los últimos años entre el oeste de Ruanda, Uganda y Burundi y el este de la RDC. Esta inestabilidad política se traduce en una crisis total de los sistemas sanitarios, de los sistemas de producción animal, de la seguridad alimentaria, de la conservación de especies, de la vida en general de animales, plantas y humanos en la región.

EL TRABAJO EN EL CRPL

Mi misión al llegar al santuario era la de organizar el trabajo que allí se hacía y establecer protocolos que hiciesen más fácil el trabajo veterinario, pero también más eficiente el diagnóstico y el tratamiento de las diferentes patologías que se encontrasen. El primer año fue por tanto mucho de organizar y establecer como todo eso que pasaba o hacíamos los veterinarios podía recopilarse de manera que pasados unos años tuviésemos una mejor idea de qué era lo que le pasaba desde el punto de vista médico sanitario a todos los primates del centro, cuáles eran las directrices a seguir en la medicina preventiva que debíamos de practicar y donde teníamos que poner un mayor esfuerzo técnico – científico.

Uno de los principales problemas a abordar a mi llegada era cuál era la prevalencia real de tuberculosis en los primates del centro después que en 2011 dos especímenes adultos de chimpancés muriesen de una tuberculosis pulmonar diseminada y otro de una tuberculosis puramente digestiva. Durante esa epidemia dos trabajadores del centro fueron diagnosticados también con tuberculosis. La tuberculosis en los primates tiene su origen en un estrecho contacto con humanos infectados, algo muy frecuente cuando los bebés primates son guardados como mascotas tras su captura, sobre todo en manos de gente pertenecientes a grupos marginales (cazadores furtivos, trabajadores de minas, militares, aldeanos de zonas remotas, etc.) con alta prevalencia de sida y tuberculosis.

Tras los tres primeros años en el santuario ya teníamos algunas estadísticas acerca de cuáles eran las principales causas de enfermedad en los animales del centro. La primera causa de enfermedad siempre había sido el trauma por agresión entre los individuos de un mismo grupo. Esto no era algo nuevo, en los grupos de gorilas de montaña en los Montes Virunga de Ruanda, esta misma causa se repite como la más importante causa de enfermedad en los animales en su estado salvaje. La segunda causa de enfermedad en el CRPL era, como se podía imaginar, las enfermedades infecciosas, y entre ellas las más prevalentes las enfermedades infecciosas respiratorias y las enfermedades infecciosas digestivas.

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Las enfermedades respiratorias víricas, que solo afectan como tal a chimpancés en el CRPL, tiene siempre su origen en virus respiratorios humanos, destacando virus gripales (gripe A y B) y virus respiratorio sincitial. En los bebés chimpancés (menores de cuatro años) tardamos algunos años hasta saber que las insuficiencias respiratorias agudas, donde los animales entran en un proceso de distrés respiratorio agudo que compromete su vida, eran debido a una infección por virus respiratorio sincitial. En un reciente estudio de prevalencia en la población humana que trabaja en el CRPL la prevalencia de gripe A y B era del 100 %, destacando en segundo lugar las infecciones por virus respiratorio sincitial. La íntima relación hombre – animal en el centro hace de estas algo común a ambas especies em el santuario, con contagios en una y otra dirección.

En cuanto a las enfermedades gastrointestinales destacan sobre otras las diarreas mucosanguinolentas causadas por Entamoeba histolytica, por encima de infecciones gastrointestinales como giardiasis o infecciones bacterianas causadas por bacterias como Escherichia coli, sobre todo en animales bebés. ¿Pero cómo llega E. hystolitica a los animales? En este caso parece que el medio ambiente juega un rol muy importante en la transmisión. Cada año después de la época seca, de junio a septiembre, y coincidiendo con las primeras lluvias un aumento de casos de diarreas por E. hystolitica son registradas en el centro. La causa podría estar en una contaminación masiva del agua de bebida de los animales por las aguas fecales filtradas de las letrinas sin impermeabilizar de las poblaciones en zonas aledañas más alta al santuario como causa de la infección primaria. Si es verdad que en grupos de chimpancés bebés donde hemos optado por dar agua hervida, las reinfestaciones por E. hystolitica siguen siendo un problema en el santuario y esto pudiera ser debido a que zonas con suelo de arena donde los animales hayan pasado la enfermedad aguda, estén contaminados por quistes de amebas que son el origen de las reinfestaciones. En definitiva, en las infecciones por E.histolytica el medio ambiente juega un papel crucial en las infecciones más que el contacto con humanos enfermos o portadores.  

Podría seguir hablando de más casos de infecciones que revelan esa relación zoonótica entre animales y personas del centro, pero más allá de ello está el hecho de que tras varios años trabajando en el CRPL empecé a darme cuenta que los problemas más importantes de nuestros animales desde el punto de vista médico, eran reflejo de una situación sanitaria, así como sociopolítica en la población humana de la región.

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EL CONCEPTO DE ONE HEALTH AL ESTE DE LA RDC

Hablar de Salud Global (One Health), aunque para algunos pueda parecer contradictorio, no siempre supone hablar de enfermedades zoonóticas, algo muy patente al este de la RDC, donde el actual conflicto armado en la región es una de las primeras causas de todo lo que pasa en la región desde el punto de vista de esa Salud Global.

El conflicto armado en la región ha supuesto en 2023, 5,8 millones de desplazados en las provincias del este (Ituri, Kivu Norte, Kivu Sur y Tanganika). Esto genera una gran inestabilidad social y psicológica en la población, donde además parte de esta, se ve obligada a vivir en campos de refugiados donde las condiciones higiénico-sanitarias son muy deficientes y son corrientes las epidemias entre la población humana. El mayor brote de sarampión documentado en la RDC ocurrió entre 2018 y 2020. En ese momento, cerca de 460 mil niñas y niños contrajeron la enfermedad y 8 mil murieron, todas las provincias del este estuvieron implicadas en este brote.

Médicos del mundo noviembre de 2022.

En Kivu del Sur, la violación, utilizada durante mucho tiempo como arma de guerra, se ha extendido ampliamente en la sociedad congoleña, particularmente a través de ex niños soldados desmovilizados, milicianos, ex rebeldes y grupos armados. Las víctimas parecen ser cada vez más jóvenes, a veces menores de diez años. Esta violencia se suma a otras cometidas en el contexto doméstico o criminal.

A pesar de que la RDC cuenta con un sistema organizado de la red sanitaria, con zonas de salud determinadas en cada provincia y centros de salud en ellas que son pilotados por enfermeros (algo en sí deficiente), esta inestabilidad tiene una influencia negativa en el acceso al diagnóstico y cuidados médicos básicos frente a enfermedades como la malaria, el sida o la tuberculosis.

Agencia de Naciones Unidas para los refugiados diciembre 2022.

“Desde marzo de 2022, unos 2,8 millones de personas han sido desarraigadas en las provincias de Kivu del Norte, Kivu del Sur e Ituri. Se está asesinando y torturando a civiles, mientras se denuncian muchas otras violaciones del derecho humanitario y los derechos humanos, incluidas detenciones arbitrarias, saqueos de centros de salud y viviendas civiles y destrucción de escuelas”.

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Foto 5. Preparación de paquetes nutricionales. Fuente: IIMC.

El conflicto genera también inseguridad en la población a la hora de llevar a cabo sistemas de producción animal básicos, como criar unas gallinas, unas cabras, unas vacas o unos cerdos, que solucionarían en gran medida esa necesidad básica proteica, así como en la producción agrícola. Es usual que los grupos armados en zonas algo más remotas de grandes ciudades roben los animales a la población e incluso obliguen a las personas a transportarlos hasta sus bases en zonas periféricas del PNKV o de PNV o que obliguen a pagar impuestos a la gente para acceder a sus zonas de cultivo. Eso unido a la presencia de menores armados (niños soldados) entre los rebeldes genera muchas veces miedo y confusión a la población de aldeas cercanas al parque, y conlleva a la migración de parte de esa población a zonas más alejadas de la periferia de los parques.

Al problema en la producción animal generado por el conflicto se une algo inherente al trópico en África, y es la alta prevalencia de determinadas enfermedades infecciosas que cada año diezman en oleadas los animales de producción. La peste porcina, la fiebre aftosa, la peste aviar (enfermedad de Newcastle) o la peste de los pequeños rumiantes aumentan esa inseguridad alimentaria el este de la RDC. La ausencia de campañas de saneamiento animal y la falta de organización de los servicios veterinarios hacen imposible implementar programas de profilaxis cuando estos son posibles.

Este problema, unido a la falta de una fuente de energía que no esté ligada a la explotación forestal, acerca más y más a la población a la explotación de los recursos forestales, ya sea en forma de carbón vegetal o de carne de la selva (bushmeat). El problema energético es patente, la gente necesita sobre todo energía para cocinar y sin otra alternativa están obligados a talar árboles en las selvas aledañas para su consumo en forma de leña o en forma de carbón vegetal, algo que se convierte en algunos casos en un negocio de los grupos rebeldes.

Toda esta problemática genera una intensificación de la interfase hombre – animal salvaje y de esta manera un mayor riesgo de aparición de enfermedades emergentes tipo Ébola, Viruela del mono u otras aun no conocidas. En 2018, la República Democrática del Congo declaró el segundo brote de enfermedad por el virus del Ébola (EVE) más grande de la historia desde que el virus se descubrió por primera vez en 1976 en las provincias de Kivu Norte y aledañas (este de RDC). Hasta el 25 de junio de 2020, se habían notificado 3 470 casos de EVE, incluidos 3 317 casos confirmados y 153 probables con 2 287 muertes (tasa global de letalidad del 66 %).

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A la presión humana sobre las selvas ecuatoriales de PNKB y PNVi por la deforestación relacionada con el consumo energético y la caza furtiva (bushmeat) se une la presión humana derivada de la explotación de minerales. La riqueza en minerales como coltán, casiterita, (usados en nuestros dispositivos electrónicos) u oro en la zona, acentúa aún más la inestabilidad política fomentada por grupos armados y otros sectores corruptos de la sociedad que ven en ello una manera fácil de negociar con estos minerales evitando la aplicación de los derechos humanos en el trabajo o el pago de impuestos.

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El conflicto impacta directamente en la conservación de la biodiversidad en la región y sobre todo en la de especies banderas para la conservación de estos bosques como son el Gorila de Llanura del Este o Gorila de Grauer (Gorilla beringei graueri), endémico del este de la RDC, el Gorila de Montaña (Gorilla beringei beringei) o en importantes poblaciones del chimpancé del este (Pan troglodytes schweinfurthii).

De igual manera todo el proceso de deforestación puede tener un fuerte impacto a nivel regional en el ciclo del agua mantenido entre los bosques del este de la RDC y los lagos del valle del Rift, en nuestra zona el Lago Kivu y lago Albert, por no mencionar lo que supondría perder estos bosques periféricos de las selvas ecuatoriales africanas que abrirían las puertas de la explotación del corazón de los bosques en la cuenca del río Congo, un paraje de más de 200 millones de hectáreas tan esencial para el clima y la biodiversidad mundial como desconocido. 

El este de la RDC es un claro ejemplo de cómo el concepto de la Salud Global o One Health va más allá de lo que son enfermedades zoonóticas y de la necesidad de la estabilización de la región políticamente para mejorar la salud global de forma regional pero también evitar un mayor desastre climático a nivel mundial.

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El nuevo laboratorio de One Health del CRSN Lwiro y One Health Conservation Initiative.

Después de años en RDC, comprendí que nuestra labor de rehabilitar psicofísicamente primates estaba totalmente ligada a todo lo que pasaba en la región desde un punto de vista de la salud global y uno de nuestros principales objetivos ha sido y es desarrollar proyectos y herramientas a nivel loco-regional que permitan dar respuestas a esta problemática.

El nuevo laboratorio de Salud Global del CRSN ha sido creado con esa intención, con la de crear una herramienta a nivel regional que dé respuesta in situ a los problemas de salud global en la región, ya sean problemas de salud relacionados con la salud animal (animales salvajes y domésticos), humana o del medio ambiente.

En 2018 el CRSN Lwiro obtuvo una primera subvención de proyecto regional llamado PICAGEL (Projet Intégré de Croissance Agricole Dans le Grands Lacs) subvencionado por el Banco Mundial a través del cual se consiguió restaurar un gran edificio del CRSN Lwiro y traer algunos equipos para el nuevo laboratorio a través de la organización International Institute for Tropical Agriculture (IITA). Esto unido a cierto material y equipos del CRPL han hecho posible tener las cosas básicas para empezar con el funcionamiento del mismo en 2023.  

En mayo de 2023 el nuevo laboratorio se inauguró con la puesta en marcha del proyecto de investigación TTHALESS (Transmisión de la tuberculosis humana y animal en el Lwiro, estudio de cepas de micobacterias). El proyecto TTHALESS es un proyecto de investigación subvencionado por la Agencia Nacional de Investigación Francesa conta el Sida y la Tuberculosis (ANRS) ejecutado por un socio norte, el Hospital Avicenne de París y varios socios sur, el CRSN Lwiro, el CRPL, el Programa Nacional de lucha contra la tuberculosis (PNLT), la oficina de la cooperación alemana en Bukavu (GIZ) y la organización local One Health Conservation Initiative (OHCI). OHCI es una organización local que recientemente hemos creado con jóvenes conservacionistas e investigadores congoleños para el desarrollo de proyectos relacionados con la Salud Global y la conservación de la biodiversidad en la región.

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El proyecto TTHALESS persigue llevar a cabo un estudio de seroprevalencia en animales y personas de la zona de salud de Miti Murhesa, así como un estudio de la relación entre las diferentes cepas aisladas de Mycobacterias dentro del complejo Mycobacterium tuberculosis así como mejorar las técnicas de diagnóstico en humanos y animales. En él se integran muestra de vacas, de los primates del CRPL, de seres humanos, así como de diferentes especies de mamíferos del PNKB.  En la zona de salud de Miti Murhesa está integrados el CRPL, el CRSN Lwiro y el PNKB. El proyecto integra técnicas de PCR (GenXpert), serología (gamma interferón), cultivo de micobacterias y secuenciación genética. Una parte de ellas se desarrollan ya en nuestro nuevo laboratorio (PCR, Serología y cultivos) y otras serán ejecutadas en el Hospital Avicenne de París (secuenciación). Como novedad destaca la innovación de técnicas de tratamiento de heces en animales y personas para el diagnostico de PCR y cultivos de mycobacterias.

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En relación con el nuevo laboratorio y el programa de formación de jóvenes veterinarios africanos que el CRPL desarrolla desde 2017, existe un acuerdo de colaboración desde hace cuatro años con la Universidad de Castilla La Mancha (UCLM) y en concreto con el IREC (Instituto de Recursos en Especies Cinegéticas) para la formación a través de su máster en investigación básica y aplicada de jóvenes líderes africanos ligada al concepto de One Health. Actualmente 4 veterinarios y un ambientólogo congoleño desarrollan proyectos de investigación con el IREC – CRSN Lwiro – CRPL al este de la RDC.

Entre estos proyectos destacamos el trabajo de Huguette Kamavu acerca de enfermedades respiratorias zoonóticas entre humanos y gorilas en el Parque Nacional Kahzui Biega cuyo doctorado está subvencionado por Wildlife Conservation Society y cuyos trabajos de laboratorio serán desarrollados en parte en el nuevo laboratorio de One Health o el trabajo de investigación que desarrolla actualmente Leandre Murhula sobre la epidemiologia en el nuevo brote de monkeypox en la ciudad minera de Kamituga en octubre de 2023 en colaboración con la Universidad de Dalhousie de Canadá y otras instituciones de Ruanda donde gran parte de los trabajos de aislamiento del ADN viral y secuenciación serán llevados a cabo in situ.

Además, en el nuevo laboratorio se llevan a cabo de forma habitual diagnóstico cualitativo y cuantitativo de paráitos gastrointestinales en animales y personas, así como de parásitos sanguíneos, con especial atención a la malaria. En referencia a esta última recientemente se ha montado una técnica de diagnóstico por PCR convencional de la enfermedad y una incipiente colaboración ha comenzado entre el Instituto de Salud Carlos III de España y la Fundación iO para un estudio de prevalencia sobre malaria en primates y humanos en la zona de interfase humano – animal entre el santuario, el PNKB y las poblaciones humanas colindantes que pueda dilucidar el rol en la epidemiologia que cada especie puede jugar en la malaria de la otra especie.

EL FUTURO DEL NUEVO LABORATORIO DE ONE HEALTH

Desde mi punto de vista estamos en el punto de partida de lo que puede ser un centro de referencia a nivel regional y por ende mundial en unos años. Emplazados en una zona donde las enfermedades emergentes tienen especial relevancia en relación a la aparición de nuevas pandemias o dónde enfermedades como la malaria, la tuberculosis o la fiebre aftosa pueden jugar un importante rol en la salud global, el centro solo necesitaría encontrar los apoyos suficientes de socios en países desarrollados que entiendan que en el nuevo marco de la Salud Global de nuestro planeta la transferencia de conocimientos y tecnología a los países del sur son la clave para poder seguir viviendo en nuestro planeta ya tan globalizado, algo que, afortunadamente, ya viene ocurriendo desde hace unos cuatro años.

Desde diferentes oficinas de cooperación internacional existe ya un interés en este sentido, es así que el CRSN Lwiro a través de su nuevo laboratorio ya está integrado en la red ResoLab de la Agence Francaise de Developement (AFD) y próximamente nuevos equipos de diagnósticos y otro material llegarán a nuestro centro. En ese marco ya colaboramos en un proyecto de estudios de enfermedades emergentes en la zona con el Institut de recherche pour le développement (IRD) de Montpellier para el muestreo de murciélagos y roedores.

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Destacar también el esfuerzo de la cooperación alemana en RDC en la creación de una iniciativa One Health en la región para apoyar proyectos como el diagnóstico de tuberculosis bovina e infantil dentro del nuestro proyecto TTHALESS o la implementación por parte del gobierno de RDC de los comités provinciales de One Health. De España a través del Ministerio de Medio Ambiente y el proyecto internacional de lucha contra el tráfico de especies, TIFIES, esperamos en los próximos años poder conseguir invertir en la formación de jóvenes líderes africanos junto al IREC en la UCLM.

En los próximos años solo queda seguir trabajando y sacando resultados de nuestros estudios y que con ellos, quizás un día, devuelva a España de nuevo su interés por invertir en cooperación a través de la Agencia Española de Cooperación Internacional (AECI) en un país como República Democrática del Congo donde su inversión en este sentido es una fuente de garantía para la Salud Global de nuestro planeta.

Web Centro de Rehabilitación de Primates de Lwiro (para incluir como QR si os parece)
https://www.lwiroprimates.org/

Podcast “Flores en el Congo” (para incluir como QR si os parece):
https://www.ivoox.com/podcast-flores-en-el-congo_sq_f11178374_1.html

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Autor:

Luis Flores Girón

Desde Septiembre de 2016 jefe de los servicios veterinarios del Centre de Rehabilitación de Primates de Lwiro (CRPL) y Manager del programa de formación para jóvenes veterinarios africanos. Investigador asociado del Centre de Recherche en Sciences Naturelles de Lwiro (CRSN Lwiro). Responsable del nuevo laboratorio de Salud Global (One Health)del CRSN Lwiro. Coordinador de proyectos de la ONG local One Health Conservation Initiative

vet@lwiroprimates.org

FB: floresenelCongo, X: @floresenelcongo, IG: @flores_en_el_congo

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